Les Big Five

La Terre des Origines

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Le Lion

Ses dents, qui ont jusqu’à six centimètres de long, sont capables de mordre avec une pression de plus de 300 kg! Bien utile quand il s’agit de se trouver 7 kg de viande par jour pour nourrir sa masse de 250 kg de chair et de muscles. Mais le lion mâle est, on le sait, un roi fainéant qui ne chasse pratiquement pas et laisse ce soin à ses femelles, plus petites - jusqu’à 140 kg pièce tout de même - et dépourvues de crinière.

Les lions vivent en groupes de trois à une trentaine d’individus, comptant un à sept mâles adultes et une à dix-huit femelles. Leur territoire de chasse peut couvrir jusqu’à 500 km2. Leurs proies préférées sont les buffles, gnous, zèbres, antilopes, impalas, phacochères, girafes, plus rarement les éléphants, hippopotames et rhinocéros. Les lions sont très agressifs envers les hyènes, avec lesquelles ils sont en compétition pour la nourriture, comme avec les guépards. Ils ne chassent que pour renouveler leurs réserves de nourriture et, s’ils ont vraiment faim, peuvent avaler jusqu’à 40 kg de viande en une fois (30 kg pour les femelles).

En Afrique, les lions sont encore de seize à trente mille, dans une zone qui s’étend de l’Afrique centrale à l’Afrique du Sud. On les trouve surtout dans les grands parcs nationaux, comme le Serengeti en Tanzanie. Par ailleurs, en Inde, on en dénombre encore quelque quatre cents spécimens. Enfin, rappelons qu’au paléolithique (35.000 ans av. J.-C.), le lion vivait en Espagne et en France, comme en témoignent les peintures rupestres des grottes de Lascaux.

Ceux que l’on peut admirer dans les parcs zoologiques ou dans les cirques sont pour la plupart nés en captivité, où ils se reproduisent assez bien. Ceux que vous voyez ici proviennent d’Israël et des Pays-Bas.

Suzy, l'éléphante d'Afrique

Tout le monde le connaît et l'aime, on sait qu'il a une mémoire… d'éléphant, qu'il peut vivre plus de 70 ans, qu'il peut manger 250 kg de nourriture par jour et, bien sûr, que c'est le plus grand animal terrestre. De 5 à 7 tonnes et la taille en rapport: l’Eléphant d'Afrique mâle adulte mesure plus de 3 mètres au garrot. A tout seigneur, tout honneur: Suzy, notre éléphante d'Afrique, a vécu pendant 21 ans dans un parc zoologique des Flandres; c'était un éléphanteau orphelin du Botswana, qui a été élevé "au biberon" en Belgique.

Suzy a son soigneur attitré (on dit cornac ou mahout), un Belge d'origine iranienne, Puri. C'est un homme au caractère serein, presque placide, qui réussit à communiquer sans problème avec cet animal de trois tonnes.

En Afrique, la population est estimée entre 400.000 et 500.000 éléphants (En 1930, ils étaient 5 millions). On trouve les plus fortes concentrations de population en Afrique australe et orientale et on distingue aujourd'hui les éléphants de forêt (Afrique centrale et de l'Ouest) et les éléphants de savane (Afrique du Sud et de l'Est). Les éléphants sont des animaux sociaux qui vivent en troupeaux d'une dizaine d'individus. C’est une femelle qui mène le clan.

Le Rhinocéros blanc

D’abord, n’allez pas croire qu’il est sale, ce rhinocéros. C’est vrai qu’il est bien plus gris que blanc… mais en fait c’est son nom lui-même qui fait tache. Les colons Boers d’Afrique du Sud, d’origine hollandaise, l’appelaient "wijd-lip", ou "lèvre large". Ce sont les Britanniques qui ont mal interprété "wijd" en "white" et voilà pourquoi, la nuit comme le jour, tous les Rhinocéros blancs sont gris. De tous les rhinos du monde (ceux d’Asie - Java, Sumatra, Inde, etc. - plus les Africains, noir et blanc), c’est celui-ci qui est le plus grand, avec une taille qui varie de 3,7 à 4,2 m. Il peut peser jusqu’à 3.000 kg et vit une cinquantaine d’années. Si on le laisse vivre, puisque les braconniers chassent le rhinocéros pour les supposées vertus thérapeutiques et aphrodisiaques de sa corne… jusque dans les trophées empaillés des musées! L’espèce n’est pas réellement menacée, mais sa population diminue, elle n’est plus que de 17.500 individus environ.

 

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